Environmental Racism

Litigios ambientales: una herramienta en la lucha contra el racismo ambiental

El racismo ambiental, la justicia ambiental y los litigios ambientales son conceptos superpuestos arraigados en la carga desproporcionada de la contaminación tóxica que soportan las comunidades de minorías y de bajos ingresos.

La industria tiene un historial de apuntar a estas comunidades para la eliminación de desechos y otras prácticas dañinas porque las personas que viven allí históricamente han carecido de los recursos para defenderse. Sin embargo, a partir de finales de los años setenta y principios de los ochenta, comenzaron a luchar contra los contaminadores corporativos utilizando el activismo y el litigio.

 

Orígenes del movimiento de justicia ambiental

Dos eventos importantes, un caso de derechos civiles en Texas y protestas en Carolina del Norte, cambiaron el curso del movimiento de justicia ambiental.

En 1979, los propietarios de viviendas afroamericanos en Houston, Texas, presentaron una demanda contra la Ciudad de Houston y Browning Ferris Industries para mantener un basurero fuera de su vecindario. La demanda alegaba que la decisión de emitir un permiso para la instalación de residuos constituía una discriminación racial contra los residentes mayoritariamente afroamericanos del vecindario, en violación de la Cláusula de Igualdad de Protección de la Decimocuarta Enmienda. Señaló que los barrios afroamericanos de Houston a menudo se elegían para sitios de desechos, a pesar de que los negros en ese momento constituían menos de una cuarta parte de la población de la ciudad.

Si bien el tribunal se puso del lado de los acusados, la demanda fue innovadora, ya que inspiró la pieza legal al movimiento de justicia ambiental.

Casi al mismo tiempo que el caso de Houston, en 1982, los residentes de Warren, Carolina del Norte, salieron a las calles para protestar por la ubicación de una instalación de desechos tóxicos en su comunidad. El estado de Carolina del Norte eligió a Warren, una comunidad pequeña, predominantemente afroamericana, para albergar un vertedero que aceptaría tierra contaminada con PCB, un químico que causa cáncer. Las protestas, que duraron semanas y resultaron en más de 500 arrestos, no impidieron que se construyera la instalación de eliminación, pero galvanizaron el movimiento de justicia ambiental.

 

Décadas después, uno de los manifestantes le dijo al Guardian:

“Aprendí por qué fuimos atacados. Nos eligieron porque éramos rurales y pobres, y pensaron que no podríamos combatirlo. Pensaron que no lo entenderíamos. Fue un curso intensivo en defensa. Sentimos que habíamos retrocedido en el tiempo, como si volviera a ser la década de 1960 y tuvimos que luchar por nuestros derechos como si fuera el movimiento de derechos civiles”.

A medida que más comunidades como Warren comenzaron a luchar contra las cargas ambientales que amenazaban la salud de sus residentes, las protestas aisladas crearon un movimiento nacional que culminó en la Primera Cumbre Nacional de Liderazgo Ambiental de la Gente de Color. Celebrada en Washington DC en 1991, la cumbre de cuatro días produjo Principios de justicia ambiental, una guía para la organización y la creación de redes que sirve como documento definitorio para el movimiento de justicia ambiental.

 

La abogada de SPG Melissa Sims es pionera en un nuevo tipo de demanda ambiental

La ley ambiental moderna de los EE. UU. Tiene sus raíces en el agravio del derecho consuetudinario.

Una molestia ocurre cuando un propietario usa esa tierra de una manera que interfiere con el uso o disfrute de su propiedad (molestia privada) o afecta la salud y seguridad del público (molestia pública).

Las leyes molestas todavía se utilizan para lograr justicia ambiental para los municipios. En 2007, la presidenta ambiental de Sanders Phillips Grossman, Melissa K. Sims, quien era entonces abogada asistente de la aldea de DePue, Illinois, se reunió con los reguladores ambientales que intentaron explicar por qué el sitio del Superfund en el centro de Illinois estaba tardando décadas en limpiarse.

DePue, que tiene una población minoritaria de casi el 60% y una alta tasa de pobreza, se ha estudiado por su grupo de esclerosis múltiple superior al promedio. Sims mostró una fotografía que tomó de los charcos de lodo azul en la ciudad, producto de niveles tóxicos de níquel, cadmio, plomo, cromo y otros metales pesados de la antigua instalación de fundición de zinc, propiedad de Exxon, CBS y Viacom International. Ella hizo la simple pregunta “¿es esto aceptable?”

Los reguladores intentaron explicar el papel del costo en la decisión del nivel de limpieza. Sims siguió con una pregunta retórica “¿permitirías charcos de lodo azul en Winnetka?” La composición racial de Winnetka es 95% blanca y tiene un ingreso medio de más de $ 200,000.

Sims utilizó una ordenanza local contra Exxon, CBS y Viacom para multar a los contaminadores en nombre de uno de sus clientes municipales. El caso estableció un precedente nacional importante de que los gobiernos locales pueden ejercer su autoridad para hacer cumplir las leyes de molestias públicas durante el curso de una limpieza de Superfund. En abril de 2020, la Corte Suprema de los Estados Unidos citó la opinión de DePue como precedente en una decisión de justicia ambiental, Atlantic Richfield Co. v. Christian, 2020 WL 1906542, sup. Connecticut. (2020).

 

La Lucha Continúa

Ya en 1971, la investigación ha mostrado un nexo entre raza, ingresos y riesgo de exposición a contaminantes. Luego de las protestas de Warren, la Oficina de Contabilidad General de los Estados Unidos (GAO, por sus siglas en inglés) emitió un informe sobre la Región IV de la EPA que mostraba que el 75% de los vertederos de desechos peligrosos de la Región estaban ubicados en comunidades predominantemente afroamericanas, a pesar de que los afroamericanos constituían aproximadamente el 20 por ciento de la población.

A pesar de la creciente conciencia de los problemas de justicia ambiental en la actualidad, la situación en el terreno no ha cambiado considerablemente. Por ejemplo, alrededor del 70 por ciento de los sitios de desechos contaminados del país están ubicados cerca de viviendas de bajos ingresos, según un análisis de la Agencia de Protección Ambiental (EPA) y el Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano publicado en 2017. También en 2017, “Associated Press” El análisis encontró que dos millones de personas, la mayoría de ellas viviendo en comunidades de bajos ingresos y comunidades de color, viven a una milla de un sitio de Superfondo y son vulnerables a las inundaciones relacionadas con el cambio climático.

En dedicación a la desobediencia civil no violenta, Black Lives Matter es una organización centrada en protestar contra la brutalidad policial. Con el movimiento ganando más impulso por segundos, el papel del racismo sistémico en nuestro entorno y sociedad cambiantes está ganando más y más conciencia. Sin embargo, sin legislación, ningún cambio real

Se puede traer. Con los esfuerzos recientes del movimiento, la legislación como el proyecto de ley de Nueva York, 50-a, que hasta ahora ha permitido a la policía ocultar los registros de mala conducta de la policía al público, ha sido derogada por Andrew Cuomo Sin la misma aplicación, el racismo sistémico profundamente arraigado que resulta en racismo ambiental nunca verá cambios. Al poner fin al racismo, debemos castigar y enjuiciar el racismo ambiental en la misma medida.

Sanders Phillips Grossman representa a comunidades que han sufrido daños por desastres ambientales. SPG ha ayudado a liderar las luchas contra Volkswagen por su escándalo “Dieselgate” en el Reino Unido, liderando la batalla contra el cambio climático para Puerto Rico y otros municipios, representando a los estados, incluido Nueva Jersey, por daños a los recursos naturales, luchando contra la compañía minera BHP por el colapso de la presa en 2015 que condujo al peor desastre ambiental de Brasil y dio voz a ciudades vulnerables en todo Estados Unidos, incluido el este de St. Louis, Illinois.

 

Escrito por Brooke Grossman